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  1. Carnet de marche à Rochefort
La Porte de l’Arsenal, ou Porte du soleil © © Olivier Bleys

Carnet de marche à Rochefort

Nouvelle étape à la découverte de la Nouvelle-Aquitaine à la marche. Olivier Bleys s'est rendu à Rochefort avec pour compagnons : un stylo, un enregistreur audio, une caméra et un appareil photo. Suivez le guide.

J’ai une histoire avec Rochefort. Elle remonte au début des années 2 000. Alors écrivain en résidence, j’occupais un appartement dont les fenêtres, comment l’oublier ? ont ruisselé de pluie des semaines durant. Cette année-là, le réputé micro-climat des Charentes - 2250 heures de soleil par an, autant qu’à Perpignan - montrait des défaillances. 
À cette époque déjà ancienne, la superbe Hermione, réplique du navire de La Fayette, était encore en chantier ; on planifiait des travaux dans la maison de Pierre Loti ; sur certaines façades, achevait de s’écailler la peinture rose ou jaune appliquée pour le tournage des demoiselles de Rochefort. 
À ma descente du train, les souvenirs de cet automne humide affluent à ma mémoire. Mais c’est une chaleur dense, une touffeur de plein été qui m’enveloppe dès mes premiers pas hors du wagon. Depuis 1992, la place de la gare porte le nom de Françoise Dorléac, la vedette disparue de la comédie musicale de Jacques Demy. 

Place de la gare
Place de la gare © Olivier Bleys

Je traîne une valise qui contient mon matériel de reportage. Les roulettes du bagage butent sur les trottoirs, tressautent sur les pavés ronds du quartier de l’Arsenal. Certes, Rochefort n’a pas usurpé son titre de « ville d’Art et d’Histoire ». Ses quatre siècles d’existence, depuis que le Roi-Soleil a choisi d’y établir une place forte de sa puissance maritime, ont laissé partout d’émouvants vestiges. 

Le Commandement des Écoles de la Gendarmerie Agrandir l'image
Le Commandement des Écoles de la Gendarmerie © Olivier Bleys
Une ancienne pompe à bras Agrandir l'image
Une ancienne pompe à bras © Olivier Bleys
Une ancienne pompe à bras Agrandir l'image
Une ancienne pompe à bras © Olivier Bleys
Les anciens Bains douches, aujourd’hui un théâtre. Agrandir l'image
Les anciens Bains douches, aujourd’hui un théâtre. © Olivier Bleys
Devanture peinte d’une librairie Agrandir l'image
Devanture peinte d’une librairie © Olivier Bleys
Devanture peinte d’une librairie Agrandir l'image
Devanture peinte d’une librairie © Olivier Bleys

Il y a la grande histoire, celle qui s’inscrit durablement dans la pierre — et une autre, plus discrète, dont la ville porte aussi témoignage. 
Le bégonia, plante d’ornement à la floraison spectaculaire, doit son nom à Michel Bégon, intendant de la Marine à Rochefort entre 1668 et 1710. Une chapelle de l’église Saint-Louis abrite son tombeau. Michel Bégon était fervent collectionneur de végétaux exotiques. Le moine botaniste qu’il envoya aux Antilles en 1688, Charles Plumier, fut le premier à décrire cette plante. Il la baptisa du nom de son bienfaiteur. 
En hommage, la ville de Rochefort a ouvert voici une trentaine d’années un « Conservatoire du bégonia », qui réunit la plus importante collection de bégonias au monde. 

Rochefort - Conservatoire du bégonia from Région Nouvelle-Aquitaine on Vimeo.

Entre deux séances d’arrosage artificiel, le directeur m’explique le fonctionnement du Conservatoire, les échanges qui s’opèrent avec d’autres collections, publiques ou privées, ailleurs sur la planète. 

L’aspect robuste des bégonias est trompeur, m’apprend le botaniste. Ils souffrent beaucoup de la chaleur. Moi aussi, songé-je en tirant ma valise le long de l’avenue Jacques Demy, bordée de grands entrepôts qui n’offrent aucune ombre. 
À l’extrémité se trouve l’un des monuments les plus visités de Rochefort : le pont Transbordeur du Martrou. Ce curieux pont à chariot, conçu pour faire traverser piétons et véhicules sans entraver la circulation maritime, est l’un des huit restants au monde. Je n’aurai pas le bonheur, hélas, de voyager à bord de sa nacelle suspendue : il est en travaux. 

Le Pont Transbordeur de Martrou Agrandir l'image
Le Pont Transbordeur de Martrou © Olivier Bleys
Le Pont Transbordeur de Martrou Agrandir l'image
Le Pont Transbordeur de Martrou © Olivier Bleys
Le Pont Transbordeur de Martrou Agrandir l'image
Le Pont Transbordeur de Martrou © Olivier Bleys
Les palissades du chantier du Pont Transbordeur Agrandir l'image
Les palissades du chantier du Pont Transbordeur © Olivier Bleys

Lors de ma première visite à Rochefort, la zone marécageuse qui enceint la ville n’était qu’en partie assainie. On peut désormais s’y promener à pied sec, grâce au plaisant « chemin de Charente » tracé le long des canaux d’irrigation. 

Départ du Sentier des Guetteurs Agrandir l'image
Départ du Sentier des Guetteurs © Olivier Bleys
Le chemin de Charente Agrandir l'image
Le chemin de Charente © Olivier Bleys
Le chemin de Charente Agrandir l'image
Le chemin de Charente © Olivier Bleys
Le chemin de Charente Agrandir l'image
Le chemin de Charente © Olivier Bleys
Le chemin de Charente perce d’anciennes fortifications Agrandir l'image
Le chemin de Charente perce d’anciennes fortifications © Olivier Bleys
Le chemin de Charente Agrandir l'image
Le chemin de Charente © Olivier Bleys

Après avoir louvoyé dans la campagne, le chemin pénètre en ville. Il l’aborde, ai-je envie d’écrire, tant l’impression quand on vient des champs ressemble à celle quand on vient de l’eau : d’abord, la rumeur lointaine, diffuse, d’une foule estivale ; puis les mâts des vieux voiliers qui dépassent des arbres ; enfin, le quai maçonné, les premiers bâtiments en pierre…

Rochefort Agrandir l'image
Rochefort © Olivier Bleys
Sur les bords de Charente Agrandir l'image
Sur les bords de Charente © Olivier Bleys
Rochefort en vue Agrandir l'image
Rochefort en vue © Olivier Bleys
Entrée de la vieille forme Agrandir l'image
Entrée de la vieille forme © Olivier Bleys
La Charente Agrandir l'image
La Charente © Olivier Bleys

Je crois rentrer d’un voyage aux antipodes. « Le Jardin des retours » : tel est d’ailleurs le nom d’un labyrinthe végétal planté à proximité. 

Le jardin des retours Agrandir l'image
Le jardin des retours © Olivier Bleys
Le jardin des retours Agrandir l'image
Le jardin des retours © Olivier Bleys

Dans le vocabulaire maritime, une « forme de radoub » désigne un bassin assez grand pour y mettre un navire au sec. On peut ainsi procéder aux opérations dites de carénage (réparation, nettoyage…). 
Rochefort possède deux « formes » anciennes, au cœur du vaste complexe de l’Arsenal. Naguère, elles étaient abandonnées, creuses et envahies d’herbe. Les temps ont bien changé... L’eau est revenue dans la première qui accueille la superbe réplique de la frégate Hermione. C’est à bord de l’originale que le marquis de la Fayette a gagné les Amériques, se portant au secours des colons insurgés. 

L’Hermione Agrandir l'image
L’Hermione © Olivier Bleys
L’Hermione à quai Agrandir l'image
L’Hermione à quai © Olivier Bleys
L’Hermione à quai Agrandir l'image
L’Hermione à quai © Olivier Bleys

Dans la seconde forme se dresse un autre navire, ou plutôt son décor. Un splendide trois-mâts, plus vrai que nature, avec son appareil complet de voiles, vergues et haubans, dans la hauteur desquels progressent d’audacieux visiteurs. Les villages forestiers ont leur « accrobranches », Rochefort a son « accro-mâts », déclinaison locale de l’attraction bien connue. Le temps me manque, hélas, de jouer les gabiers vingt-cinq mètres au-dessus du sol. 

L’Hermione à quai Agrandir l'image
L’Hermione à quai © Olivier Bleys
L’accro-mâts Agrandir l'image
L’accro-mâts © Olivier Bleys
L’accro-mâts Agrandir l'image
L’accro-mâts © Olivier Bleys

Comme le jour décline, je quitte l’arsenal par la Porte du soleil et m’enfonce à angle droit dans la ville. Toute de pierre blanche, Rochefort n’est jamais aussi belle qu’au crépuscule d’été. 

Rues de Rochefort Agrandir l'image
Rues de Rochefort © Olivier Bleys
Rues de Rochefort Agrandir l'image
Rues de Rochefort © Olivier Bleys
Place des Martyrs de la Résistance Agrandir l'image
Place des Martyrs de la Résistance © Olivier Bleys
Rues de Rochefort Agrandir l'image
Rues de Rochefort © Olivier Bleys
Rues de Rochefort Agrandir l'image
Rues de Rochefort © Olivier Bleys
Rues de Rochefort Agrandir l'image
Rues de Rochefort © Olivier Bleys

Par chance, la maison de ma logeuse se situe à quelques pas du musée de l’Aéronautique navale. C’est par la visite de ce musée méconnu, occupant deux hangars en périphérie de la ville, que ma deuxième journée à Rochefort doit commencer.

En franchissant les grilles du musée à neuf heures du matin, je ne m’attendais pas à y trouver une grande activité. Quelle surprise de rencontrer là non seulement des groupes fournis de visiteurs, mais une véritable nuée d’employés, tous membres de l’association en charge des lieux.

Rochefort - Musée Aéronavale from Région Nouvelle-Aquitaine on Vimeo.

Dans tous les bureaux, et dans les deux hangars dont l’un, fermé au public, abrite les appareils en cours de révision, on perce, on visse, on dessine, on inventorie… C’est une véritable ruche aéronautique — une ruche immobile, car les avions ne voleront plus — que j’explore micro à la main.

Rochefort doit son renom à la marine. On oublie la participation importante des avions — et, avant eux, des ballons dirigeables — aux activités militaires de la ville. C’est l’histoire que retrace pour moi Christian Cabanel, ancien officier pilote de l’aéronautique navale, aujourd’hui vice-président de l’association des amis du musée. Il me présente aussi sa collection d’appareils, qui comporte des pièces uniques. 

Le soleil est au zénith quand je quitte le terrain d’aviation. Tous les cent mètres, je change de trottoir en quête d’un peu d’ombre. Sous ce climat torride, un monument cerné d’une abondante végétation tropicale paraît bien acclimaté : il faut soulever quelques feuilles pour dénicher une petite statue de Pierre Loti, le célèbre écrivain-voyageur, campé ici dans son uniforme d’officier de marine.

Le monument à Pierre Loti Agrandir l'image
Le monument à Pierre Loti © Olivier Bleys
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Le monument à Pierre Loti © Olivier Bleys
Le monument à Pierre Loti Agrandir l'image
Le monument à Pierre Loti © Olivier Bleys

Lors de ma résidence d’artiste, j’avais dédié un petit livre, L’épître à Loti (éd. l’Escampette), à ce romancier des lointains. Mais sa maison qu’on visitait librement, alors, est en chantier. 

La maison de Pierre Loti Agrandir l'image
La maison de Pierre Loti © Olivier Bleys
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La maison de Pierre Loti © Olivier Bleys
La maison de Pierre Loti Agrandir l'image
La maison de Pierre Loti © Olivier Bleys
La maison de Pierre Loti Agrandir l'image
La maison de Pierre Loti © Olivier Bleys

Faute de mieux, je reprends ma marche à l’heure où les touristes, plus raisonnables, s’attablent pour déjeuner sous les parasols. Les rues sont désertes. Parfois, l’ombre qui court le long des façades a l’épaisseur d’un trait de crayon.

Rues de Rochefort Agrandir l'image
Rues de Rochefort © Olivier Bleys
Rues de Rochefort Agrandir l'image
Rues de Rochefort © Olivier Bleys
Rues de Rochefort Agrandir l'image
Rues de Rochefort © Olivier Bleys
Rues de Rochefort Agrandir l'image
Rues de Rochefort © Olivier Bleys
Rues de Rochefort Agrandir l'image
Rues de Rochefort © Olivier Bleys
Rues de Rochefort Agrandir l'image
Rues de Rochefort © Olivier Bleys
Rues de Rochefort Agrandir l'image
Rues de Rochefort © Olivier Bleys

Défile alors sous mes yeux le décor élégant, un peu théâtral, du Rochefort touristique : la place Colbert ; l’église Saint-Louis ; un ancien clocher devenu tour des signaux pour la marine…

La mairie, place Colbert Agrandir l'image
La mairie, place Colbert © Olivier Bleys
Autre vue de la mairie Agrandir l'image
Autre vue de la mairie © Olivier Bleys
La place Colbert Agrandir l'image
La place Colbert © Olivier Bleys
L’église Saint-Louis de Rochefort Agrandir l'image
L’église Saint-Louis de Rochefort © Olivier Bleys
Sur le parvis de l’église Agrandir l'image
Sur le parvis de l’église © Olivier Bleys
La Tour dite des signaux Agrandir l'image
La Tour dite des signaux © Olivier Bleys
La Tour dite des signaux Agrandir l'image
La Tour dite des signaux © Olivier Bleys

Retour à l’Arsenal. Irradiée de lumière, la Porte du soleil n’a jamais mieux porté son nom. 

La Porte de l’Arsenal, ou Porte du soleil Agrandir l'image
La Porte de l’Arsenal, ou Porte du soleil © Olivier Bleys
La Porte de l’Arsenal, ou Porte du soleil Agrandir l'image
La Porte de l’Arsenal, ou Porte du soleil © Olivier Bleys

J’essaie de photographier la Corderie Royale, où l’on confectionnait les cordages destinés à équiper les navires. C’est à la longueur des plus longues amarres (une encablure, deux cents mètres environ) que ce bâtiment doit ses dimensions hors norme. Hélas, quel que soit l’angle choisi, ses 374 mètres d’un seul jet sont impossibles à loger dans le viseur de mon appareil. 

La Corderie royale au soleil couchant Agrandir l'image
La Corderie royale au soleil couchant © Olivier Bleys
La Corderie royale, côté ville Agrandir l'image
La Corderie royale, côté ville © Olivier Bleys
Les onze contreforts de la Corderie, destinés à stabiliser l’édifice Agrandir l'image
Les onze contreforts de la Corderie, destinés à stabiliser l’édifice © Olivier Bleys
La Corderie royale, côté fleuve Agrandir l'image
La Corderie royale, côté fleuve © Olivier Bleys

En comparaison, la réplique du Radeau de la Méduse exposée dans la cour du Musée National de la Marine paraît miniature. Cent cinquante hommes s’y sont pourtant entassés, rescapés du tragique naufrage de leur frégate. 

Réplique du radeau de la Méduse Agrandir l'image
Réplique du radeau de la Méduse © Olivier Bleys
Le Musée de la Marine, côté ville Agrandir l'image
Le Musée de la Marine, côté ville © Olivier Bleys
Le Musée de la Marine, côté arsenal Agrandir l'image
Le Musée de la Marine, côté arsenal © Olivier Bleys

Sur le chemin de la gare, je longe le port de plaisance où s’alignent les voiliers modernes.

Le port de plaisance Agrandir l'image
Le port de plaisance © Olivier Bleys
Le port de plaisance Agrandir l'image
Le port de plaisance © Olivier Bleys

Avec leurs coques lisses et leur profil affûté, leurs balises Argos et leurs winches à manivelle, ils n’ont plus guère à voir avec les majestueux vaisseaux d’autrefois. C’est un même rêve pourtant qu’ils matérialisent, un rêve qui n’a cessé, depuis quatre siècles, d’inspirer habitants et visiteurs de Rochefort : le rêve des départs au loin. 
Après vingt-deux kilomètres de marche, je crois bien, moi aussi, l’avoir nourri sur les bords de la Charente.

Tout droit, l’océan...
Tout droit, l’océan... © Olivier Bleys
On en parle...

> Le conservatoire du bégonia à Rochefort
 

> Le musée de l’Aéronautique navale
 

La Corderie royale
La Corderie royale © Olivier Bleys
La Corderie royale
La Corderie royale © Olivier Bleys
La Corderie royale
La Corderie royale © Olivier Bleys
La Corderie royale
La Corderie royale © Olivier Bleys
Entrée de l’église Saint-Louis
Entrée de l’église Saint-Louis © Olivier Bleys
La colonnade de l’église Saint-Louis
La colonnade de l’église Saint-Louis © Olivier Bleys
Rochefort
Rochefort © Olivier Bleys
Le potager du Roy
Le potager du Roy © Olivier Bleys
Le potager du Roy
Le potager du Roy © Olivier Bleys
Le potager du Roy
Le potager du Roy © Olivier Bleys
Le potager du Roy
Le potager du Roy © Olivier Bleys
Le potager du Roy
Le potager du Roy © Olivier Bleys
Bords de Charente
Bords de Charente © Olivier Bleys
Entrée du Musée de la Marine
Entrée du Musée de la Marine © Olivier Bleys
Le Musée des commerces d’autrefois
Le Musée des commerces d’autrefois © Olivier Bleys
Le Musée des commerces d’autrefois
Le Musée des commerces d’autrefois © Olivier Bleys
Le Musée des commerces d’autrefois
Le Musée des commerces d’autrefois © Olivier Bleys
Le Musée des commerces d’autrefois
Le Musée des commerces d’autrefois © Olivier Bleys
Le Musée des commerces d’autrefois
Le Musée des commerces d’autrefois © Olivier Bleys
Le Musée des commerces d’autrefois
Le Musée des commerces d’autrefois © Olivier Bleys
Place Colbert
Place Colbert © Olivier Bleys
Façade de l’hôtel-de-ville
Façade de l’hôtel-de-ville © Olivier Bleys
Le port de plaisance
Le port de plaisance © Olivier Bleys
Retour à Bordeaux
Retour à Bordeaux © Olivier Bleys
Rues de Rochefort
Rues de Rochefort © Olivier Bleys
Rues de Rochefort
Rues de Rochefort © Olivier Bleys
Rues de Rochefort
Rues de Rochefort © Olivier Bleys
Rues de Rochefort
Rues de Rochefort © Olivier Bleys
Rues de Rochefort
Rues de Rochefort © Olivier Bleys
Rues de Rochefort
Rues de Rochefort © Olivier Bleys
Rues de Rochefort
Rues de Rochefort © Olivier Bleys
Rues de Rochefort
Rues de Rochefort © Olivier Bleys
Rues de Rochefort
Rues de Rochefort © Olivier Bleys
Rues de Rochefort
Rues de Rochefort © Olivier Bleys
Rénovation du Magasin aux vivres
Rénovation du Magasin aux vivres © Olivier Bleys
Rénovation du Magasin aux vivres
Rénovation du Magasin aux vivres © Olivier Bleys